Dát Go Ahead Eagles tot één van de kanshebbers behoort, is volgens trainer Kees van Wonderen een prestatie van formaat. “Het is hartstikke mooi en knap dat we überhaupt nog kans maken op de tweede plek”, aldus de coach. “We hebben een prachtige ontwikkeling doorgemaakt met zijn allen, zowel individueel als tactisch. Ik ben daar erg trots op. Met de tiende begroting van alle clubs in de Keuken Kampioen Divisie was plaatsing voor de play-offs een reëel doel. Dat we dat hebben behaald, is al een goede prestatie, maar we willen meer.” 

Los van de eigen prestatie is de ploeg van Kees van Wonderen morgen wel afhankelijk van nummer 2 De Graafschap, dat thuis speelt tegen Helmond Sport. “Wij kijken niet naar die wedstrijd”, aldus Van Wonderen. “Ik heb ook tegen onze spelers gezegd: we moeten gewoon winnen om die derde plaats veilig te stellen. Dat is morgen het voornaamste doel. Die plaats geeft namelijk een goede uitgangspositie voor de play-offs. We hebben geen invloed op de wedstrijd in Doetinchem, dus we moeten in ieder geval zorgen dat we zelf winnen. Dan zien we daarna wel verder.” 

Van Wonderen verwacht niet dat Excelsior zich in Rotterdam zonder slag of stoot gewonnen zal geven. “Excelsior is een niet te onderschatten ploeg”, waarschuwt hij. “Ze hebben het vermogen om in grote wedstrijden goed te presteren. Ze winnen uit bij NAC Breda, thuis tegen NEC en spelen gelijk bij De Graafschap. We moeten daarop beducht zijn. Wij denken altijd in kansen en in dreigingen van de tegenstander. Dat zal tegen Excelsior niet anders zijn. Hoewel ze enkele spelers missen door blessures en schorsingen, hebben ze nog steeds een prima ploeg staan.” 

Tegen Excelsior zal Van Wonderen het zonder Luuk Brouwers moeten doen. De middenvelder raakte geblesseerd in de thuiswedstrijd tegen NEC en kan dit seizoen niet meer in actie komen. “Dat is een aderlating”, baalt Van Wonderen. “Het is triest voor ons, maar vooral voor Luuk zelf. Hij heeft zich dit seizoen ontpopt als een belangrijke speler voor ons en juist in de slotfase van het seizoen wil je het belangrijkst zijn. Jay Idzes kan gelukkig ook goed op zijn positie spelen. Jay is een ander soort speler dan Luuk, maar hij heeft ook genoeg kwaliteiten om dat goed in te kunnen vullen.” Naast Brouwers zijn ook de niet wedstrijdfitte Mitchel Michaelis, Frank Ross, Sam Crowther en Jeroen Veldmate afwezig tegen Excelsior.