Petra Hillenius woonde in de wijk Borgele in Deventer en was als 16-jarig toptalent actief op de spelen in Los Angeles. In 1984 zwom ze de schoolslag op de 100 en 200 meter. Daar zwom ze geen toptijden die recht gaven op medailles. Daar bleef het voor Hillenius overigens wel bij, eind 1986 zwom ze voor het laatst op internationaal niveau en twee jaar later stopte ze definitief als wedstrijd zwemster.

Schoolslag was de specialiteit van de Deventerse, daarmee beklom ze regelmatig het podium bij Nederlands kampioenschappen, twee keer zelfs als winnaar (1982 en 1986). Vanaf haar veertiende zwom ze al internationaal en in Innsbruck behaalde ze de tweede plek waarmee ze een reserve plek afdwong voor de Olympische spelen van 1984 in LA.

Hillenius was een bijzonder creatieve vrouw die zelfs een eigen badmuts ontwierp, een gesloten model welke twee gaten had waar de zwembril overheen moest. De muts was de basis voor de beroemde ‘speedmask’. In 2014 trad ze toe tot het bestuur van de KNZB. Toen de spierziekte ALS zich bij haar openbaarde, moest ze noodgedwongen het bestuur van de zwembond verlaten.

DE KNZB (Koninklijke zwembond) omschrijft Hillenius als een actieve vrouw vol ideeën:
“Haar leven was als een wedstrijd, snel, dynamisch, avontuurlijk en spannend. Beter had het aardse bestaan van de op 27 maart overleden Petra Hillenius niet gekenschetst kunnen worden. Een actieve vrouw vol ideeën, inventief, vol wilskracht en doorzettingsvermogen om zin te geven aan haar leven dat ooit begonnen was op 7 februari 1968.”

Hillenius laat echtgenote Jacqueline en de kinderen Pepijn en Casper achter.